Del nombre de países y continentes

Etimología del nombre de países y continentes

¿De dónde proviene el nombre de algunos países y continentes?

El origen de los nombres de muchos países actuales se halla ligado con alguna característica geográfica, recurso económico o tradición histórica. Lo curioso es que terminaron por imponerse, aunque no siempre pueda establecerse con toda claridad por qué ese nombre, y no otro, prendió en el alma popular de manera entrañable y definitiva.

Bolivia
La República de Bolivia debe su nombre al libertador Simón Bolívar, héroe de la independencia americana, que logró la emancipación de Venezuela, su patria, de Colombia y de Ecuador. Tras el alejamiento del general José de San Martín, el libertador de la Argentina, Chile y Perú, Bolívar dio término a la guerra de la independencia, que culminó con la batalla de Ayacucho. El 6 de agosto de 1825 se proclamó en Chuquisaca la independencia de Bolivia y se adoptó el nombre del país.

Uruguay
El nombre de Uruguay, adoptado por esta república, es de origen guaraní y significa “río de los pájaros”. Los nativos llamaban así al imponente curso de agua que desemboca en el estuario del Plata. En la época colonial, esa región se llamaba Banda Oriental del Uruguay, por su posición con respecto a ese río, uno de los más importantes de América.

Argentina
Martín del Barco Centenera, clérigo español de origen extremeño que participó en la conquista y colonización de la región del Río de la PlataLa palabra argentina proviene del latín argentum, que significa plata. La denominación comenzó a usarse en la época de la conquista española, pues se creía que la región era la entrada hacia la Sierra de la Plata, zona en la que, según las leyendas, abundaban los metales preciosos.

Argentina y conquista del Río de la Plata, poema escrito por Martín del Barco CenteneraPrecisamente, el río de la Plata es el sujeto principal del poema escrito por Martín del Barco Centenera titulado: ‘Argentina y conquista del Río de la Plata, con otros acontecimientos de los reinos del Perú, Tucumán y Estado del Brasil’, publicado en Lisboa en 1602. La importancia del mismo reside en que se emplea por primera vez la palabra argentina, aunque en sentido poético solamente, como una versión de plata. Otra publicación de la época de la conquista se debe a Ruy Díaz de Guzmán, que escribió una crónica titulada ‘La Argentina’. La denominación fue imponiéndose y designó al país después de la Constitución dictada en 1853.

Venezuela
En 1498, durante su tercer viaje al Nuevo Mundo, Cristóbal Colón llegó a la isla de Trinidad y recorrió el golfo de Paria. Poco después otros navegantes (Pedro Alonso Niño, Cristóbal Guerra, Alonso de Ojeda, Américo Vespucio y Rodrigo de Bastidas) exploraron la región. En las costas, la expedición de Ojeda descubrió unos poblados indígenas sobre las aguas que le hicieron recordar a la ciudad de Venecia, en Italia, y los llamó Pequeña Venecia o Venezuela, denominación que terminó por imponerse.

Brasil
Este país, el más extenso de América del Sur, debe su nombre a un árbol que abunda en su territorio: el palo brasil. Existen varias especies de esta planta de la familia de las leguminosas, cuya madera de color rojo o anaranjado se utiliza en tintorería. En el lejano Oriente existían árboles semejantes que fueron descritos por Marco Polo. En el año 1500, cuando los portugueses descubrieron Brasil, hallaron estos árboles, cuyo color recordaba a las brasas; de allí el nombre que se les dio. El palo brasil fue la base del comercio en los primeros tiempos y fuente de riqueza para el país al que dio nombre.

Colombia
Colombia o tierra de Cristóbal Colón, nombrada en honor al descubridor de AméricaLa república de Colombia es el único país en América que lleva el nombre del descubridor del Nuevo Continente. En la época colonial formaba parte del Virreinato de Nueva España, y el 20 de julio de 1810 comenzó su movimiento emancipador. Después de largos años de lucha, la independencia se consiguió tras el triunfo de Bolívar en Boyacá en 1819. Y fue precisamente el libertador quien, “para reparar la injusticia que se ha hecho a un gran hombre: Colón”, propuso este nombre para denominar a la nueva nación.

España
La palabra España proviene de la voz griega Spania, empleada por primera vez por el geógrafo griego Artemidoro de Éfeso, que vivió en el siglo I antes de Cristo, y que recorrió las costas del mar Mediterráneo escribiendo una importante obra titulada ‘Enseñanza sobre la descripción de la Tierra’. Los romanos transformaron esta palabra en Hispania. Algunos investigadores creen que deriva del fenicio span, que significa “país de los conejos” por la abundancia de esos animales; otros sostienen que viene del inglés spanner, que quiere decir “entrada o llave”, por ser la entrada o llave del Mediterráneo. Se la llamó también Iberia, de los pueblos íberos, nombre que a su vez proviene de iber, río, porque estos pueblos se establecieron a orilla de los ríos.

Francia
En la Edad Antigua, este estado de Europa occidental estaba habitado por los galos y se denominaba Galia. En el siglo I antes de Cristo fue dominado por los romanos, tras la campaña de Julio César, y formó parte del imperio romano hasta que éste cayó en poder de los bárbaros. Galia fue invadida por varios pueblos, entre ellos los francos, quienes organizaron un reino que terminó por denominar a todo el país.

Italia
El nombre de este país europeo proviene, según algunos investigadores, de la denominación dada a numerosos pueblos de origen griego que se habían establecido al sur de la península, unos ocho siglos antes de Cristo. Entre estos pueblos figuraban los itálicos, tribu que no tenía mayor importancia y que, sin embargo, impuso su nombre a todo el país.

Europa
Europa forma con Asia lo que se denomina Eurasia, ya que no hay una separación marcada entre las dos porciones del inmenso continente y algunos geógrafos la consideran como una vasta península situada en el oeste asiático. Para los antiguos asirios y otros pueblos semitas que habitaban la mesopotamia asiática, esa región era el ocaso, o sea Ereb, donde se ponía el Sol. Europa viene, pues, de Ereb. En la mitología griega era la hija de Fénix a la que el dios Zeus, con la apariencia de un toro, raptó, llevándola a la isla de Creta.

Asia
Asia es el mayor de los continentes y cuna de las primeras civilizaciones de la humanidad, como la de los sumerios, hebreos, asirios, caldeos, chinos, indios, fenicios, etc. La palabra Asia deriva de Aszu, voz asiria que significa salida del Sol, o sea el Este, en oposición a Ereb, ocaso u occidente. Según la mitología griega, Asia era una ninfa, hija del Océano y la diosa Tetis.

África
Después de Asia y América, África es el continente más extenso. Está situado en su mayor parte en la zona cálida. Su nombre proviene, precisamente, de esa característica, pues para los antiguos griegos ese territorio era sinónimo de calor y abundante Sol, de donde venían vientos ardientes. África deriva de voces que significan soleado, sin frío y Sol de rayos potentes.

Raquel Fernández | Colaboradora

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